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克劳德·夏普视觉传报机

1789年6月某克劳德·夏普牧师来到巴黎。过几天在爱徒阿里城门附近他展示了自己发明的传报系统叫做“壁板信号机”。展示中设备为15公里的距离做了成功的通讯。但当时的巴黎处于法国资产阶级革命的来临,因而根本都管不到这个发明者和他的传报机。头几次试验未得到任何的注意,接着设备被偷走了。

不过这个并没有让夏普失望。与帮他做试验的兄弟回到位于法国南部布柳昂城市的老家后,他着手于完善“壁板信号机”。但他又失败了一次,当地农民看到了奇奇怪怪的用模板做的结构一会崛起一会落地,开始怀疑设备的业主牧师和反革命分子有交往。

激动的农民把传报机破碎了,并跟夏普兄弟说了如果他们再搞这些很有疑问的结构,农民就会打死他们。经过这件事情的发送,克罗德·夏普还是没有放弃。他又到了巴黎并由作立法议会议员的哥哥乌尔班·夏普的帮助获得了批准在梦妮尔蒙特、埃宽、圣马丁德特尔特乐等三个地方建立传报台。

每两个相近的传报台之间的距离为3英里。

立法议会议员中有物理学和数学爱好者G·罗木。一看到夏普传报机的介绍,他被这个想法感到很激动,并代表军事部和教育部向国民议会致函写到:“一直以来人类需要有快捷可靠的长途通讯方式。尤其是战争期间,无论是陆地还是海里,格外重要的是及时通知有关信息,下命令,给封锁的城市或被敌人包围的团队提供帮助。历史上不止一次说明为达成这个目的发明的工具,但这些工具因不结构完善和操作复杂最终都被放弃。这次由一位新发明者提供的想法可以在空中写字和构成由直线组成的少数字母,而这些字母能看得一清二楚并可以很准确地传送到远程距离”。

国民议会同意为210公里长的巴黎至里尔市传报线开出资金。这条线到1794年7月完成建筑,并总共设立了20个中间台。每一个中间台装备了一个垂直的桅杆,外观很相似于铁路壁板信号机。桅杆的顶端装上了活动壁板。通过绳索和滑轮这些壁板可以切换196个不同的姿态,并不只能够显示出所有的字母,也可以显示最常用的词。每一个传报台有一个或两个工作人员上班。他们用望远镜观察隔壁台并相对应地显示出隔壁台所传送的信号,这样将有关信往后传送,沿着整一条线的长度按一个个字母从一个台传送到下一个台。

这种传报系统的想法对人类并不陌生。古罗马时代的军事作家维戈兹·弗拉维写到,可以用升降的横梁传送信息。17世纪中英国海军元帅约克公爵(后来他当英国国王詹姆斯二世)下命令在舰艇之间通过旗帜信号进行通讯。

不过夏普的贡献其实很特别。以视觉产报机的想法为基础,他对部件进行了很详细的研究,并设计了和建造了很特殊的机械可以较快地切换桅杆上壁板的姿态。夏普研发出了字码,亲自指导几百公里长的设备建筑工作,并对工作人员作培训。克罗德·夏普的视觉传报机和维戈兹·佛拉维时代的古罗马壁板信号机之间的相似仅仅限于外观上!

1794年9月1日巴黎通过新建的夏普传报机收到了第一个信息。来自里尔市的信息通知法国国民议会如下:法国共和国军队赢了奥地利军队。这个信息花了3个小时跑210公里。这种速度对18世纪来说是前所未见的,因而对国民议会和整个社会产生了极大的印象(后来布勒斯特至巴黎发送信息只要7分钟,克隆至柏林发送信息需要10分钟)。国民政府决定在巴黎设立电报管理局,把夏普授予电报工程师衔并任命为局长。

再过几年拿破仑开始使用由夏普建立的传报线路。1809年4月奥地利人占领了巴伐利亚并包围了慕尼黑时,巴黎立刻通过视觉传报线收到了相关的通知。拿破仑快速出来帮助巴伐利亚人,并把他们的国家境内的敌人肃清了。

夏普给当代人产生特别深刻的印象,这个在视觉传报还存在的1845年出现的亚历山大·仲马的“基督山伯爵”书能看到。

“基督山伯爵向韦弗尔夫妇说:有时候在晴天时我会在马路边的小山上看到这些向天崛起的黑色把手,真如一只庞大的虫把手伸出来,而每次看到这些我敢说我会很兴奋地观看,同时心里想,这些奇怪的信号在穿越着空气并将坐在桌子旁的某一个人的愿望转达300英里距离的坐在线路另一端桌子旁的人,而这些信号显示在灰色云或蓝天背景下都是由这个人的愿望作指导”。

夏普传报机当然有不少缺点:中间台之间的距离不能太远,远程传送时会出现曲解。

不过,视觉传报线的最严重缺点是它受到天气因素的影响:传报线只能在晴天时使用。

不管这些缺点,夏普传报对于通讯业产生了翻天覆地的变化,不仅在法国得到快速普及,也在世界其他国家开始广泛使用。 1795年在瑞典,1796年在英国,1802年在丹麦,1832年在布鲁斯,1835年在奥地利等国家建立了视觉传报线。俄罗斯1833年开始投用经过完善的夏普传报线,并在圣彼得堡的和华沙建立了通讯。这条线工作效果很好,将一条不太大的信息传送1000公里距离只需要一个小时的时间。这条线工作了二十年左右,后来被西门子电报线路替换。

巴黎至里尔传报线开通一年后,莫斯科有了“传报线或新发明的远程写字机的全面和详细介绍”一本书,里面高度评价夏普设备的“快速操作”。

夏普视觉传报机直到1840年代存在于欧洲。1830年代出现的铁路也在最初阶段上使用了视觉传报技术,因为铁路工作不能缺少快速沿线通讯。而今天铁路用的壁板信号,也是夏普视觉传报的简单的一种。

当夏普工作属于试验的阶段时,他经常受别人的欺负。到夏普的“壁板信号机”得到了广泛的接受,一部分人开始对夏普的发明专利权提出异议并说明所有的有素质民族本来就会通过视觉方式传送信息。这些攻击给容易受刺激的夏普产生了太大的印象,导致1805年6月23日有人在水井里找到了夏普的尸体。夏普写到:“我决定自行去世,以便解决我心里的压抑。我没有任何事情可以责备自己”。

夏普视觉传报存在了50年,直到被电报技术替代为止。

I·布多维兹。“夏普壁板信号机”。“给青年将技术”。4号。1937年。